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Immigrant and Refugee Workers Share Health Concerns


Guest Blogger • Jul 31, 2009

by Axel Fuentes
En español y ingles

A momentous event occurred this past weekend. Sixteen Latino immigrants and Somali refugees, all workers coming from different communities around the nation, got together to discuss common issues that are affecting and limiting access to health care in their communities, including the meat processing plants where they work.

At this meeting both groups agreed that there were common issues affecting their health. Issues such as a lack of interpreters at health care facilities, the high speeds of work lines, and supervisors who ignored their needs by denying bathroom breaks and penalizing workers who need time off to attend to medical appointments. Arrogant and degrading treatment from some of the supervisors was a common experience, as well as a lack of proper training to operate equipment.

These and other common issues are being addressed by health action councils made up of the workers themselves. Their goals are to reduce worker heath deterioration, prevent work-related accidents and improve access to health care.

As an organizer in these communities, I’ve noticed a lack of interpreters at health care facilities, and it is putting at risk the heath of the whole community. This is the case with Emilio (name changed for safety) who was on his third visit to the clinic, where I personally provided interpreting for him, when he found out that he had a contagious disease. At his fist and second visits to the emergency room an interpreter was not provided and he didn’t understand the type of disease he had and how to follow the medical instructions to prevent its spread.

It is very common for me to get phone calls from the plant’s workers asking me to cancel their medical appointments because they are afraid to take time off or leave work early for fear of accumulating negative points to their records and eventual termination. It is also common for me to hear from injured workers who describe workplace accidents or how they feel their health is deteriorating because of the repetitive movements on the high-speed work lines. The workers who clean the plants often describe the damaging health problems from inhaling fumes of the chemicals used for the cleaning operation.

These issues are invisible to most people, but nonetheless very common in these kinds of industries.

Most of the workers in the food industry are immigrants and refugees who are willing to do the hardest and most dangerous jobs in America - from the fields where our produce grows to places where animals are raised and processed to the restaurants where delicious dishes are prepared and enjoyed.

But when it comes to talking about giving an avenue for those workers to get out of the shadows, and a chance to live with a little bit of dignity and freedom, the opposition comes out to criminalize them.

I believe this great nation’s values of liberty and prosperity are in danger of existing only in history books and memories because of the present climate. The reality is some hard-working people can’t even drive to their jobs without worry, because they are denied driver’s licenses.

On our way back to our communities from the gathering, I noticed the strength, motivation and encouragement that the members of the health action councils gained from the meeting. They are ready to address the issues that will allow them to live with dignity and respect for their basic rights.

Dear reader, I would like to ask you something, please do not ignore the needs of immigrant and refugee workers. And please support the efforts of those that make it possible for you to have a delicious plate of food on your table to share with your family.

Axel Fuentes has worked as an organizer with the Center for New Community since 2007. He leads grassroots and congregation-based organizing efforts to address immigrant worker health issues in meat packing and poultry processing communities in Missouri.

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Un momento transcendental ocurió el pasado fin de semana. 16 miembros representantes del HAC (siglas en Inglés) “ Concilio de Acción de Salud” formado por trabajadores immigrantes latinos y refugiados Somalíes provenientes de diferentes estados de la nación, se unificaron para discutir asuntos comunes que afectan y limitan su acceso a la Salud en las diferntes comunidades donde viven y en las plantas procesadoras de carne donde trabajan, en este evento ambos grupos coincidieron en tener varios asuntos comunes que les afectan, tales como: la falta de interpretes en lugares proveeedores de cuidados de salud, alta velocidad de la linea de trabajo, negación de permisos para ir al baño cuando lo necesitan, la acumulación de puntos negativos en sus expedientes cuando tienen que faltar o salir mas temprano del trabajo para acudir a sus citas medicas y que en algunas veces este permiso les es negado, el trato prepotente e inadecuado de parte de algunos supervisores, falta de entrenamiento adecuado, estos entre otros asuntos comunes son algunos a los cuales el HAC buscará solucionar ya que en la actualidad están contribuyendo al deterioro de la salud de los trabajadores, limitan el acceso a la misma y los pone en un alto riezgo de sufrir accidentes en el trabajo.

La falta de interpretes en los lugares proveedores de cuidados de salud en una de las comunidades donde trabajo, me he dado cuenta que no solo pone en riezgo la salud individual de las personas sino tambien de la comunidad entera, tal es el caso de Emilio (nombre cambiado por seguridad) que fué hasta en su tercera visita al doctor en la cual personalmente serví de interprete cuándo se enteró que padecía una enfermedad contagiosa , en sus primeras dos visitas a la sala de emergencia no le fué proveído ún interprete por lo cual no entendió de qué enfermedad padecía ni pudo seguir las instrucciones médicas para su tratamiento y prevención del contagio.

Son comunes las llamadas que recibo de parte de los trabajadores pidiendo favor de cancelar sus citas médicas a las cuales no podrian asistir ya sea porque se les a negado el permiso para tomar el dia libre, salir mas temprano del trabajo o por el temor de acumular puntos negativos en sus expedientes y consecuentemente perder sus trabajos. Las llamadas son tambien aveces para comentar acerca de algún accidente ocurrido o para manifestar sus molestias y Dolores corporales especialmente de musculos, nervios o articulaciones que sienten que se les estan deteriorando devido al movimiento repetitivo y la alta velocidad de la linea de trabajo, también es común escuchar a trabajadores manifestar sus molestias por inhalación de quimicos, tal es el caso de los trabajadores de limpieza.

Aparentemente estos asuntos parecen ser invisibles para muchos, incluyendo a las autoridades correspondientes ya que siguen siendo bastante comunes.

Cabe mencionar que la mayoría de trabajadores en la industria de comida, son trabajadores immigrantes o refugiados dispuestos a hacer los trabajos mas duros y los que nadie mas quiere hacer, desde los campos de cosecha y los criaderos de animales, hasta los restaurantes en donde esos deliciosos platos de comida que todos disfrutamos ya no son invibisibles, pero cuando se habla de sacar de las sombras a esos trabajadores que los han hecho posible se escuchan un sin numero de oposiciones evidenciando de esa manera la mordida a la mano del que teda de comer. En este gran nación donde los valores de libertad para los immigrantes ya solo existen en la historia y en el recuerdo porque en la actualidad no tienen ni siquiera la libertad de manejar con tranquilidad a sus lugares de trabajo porque se les niega una licencia de conducir.

En Nuestro viaje de regreso a nuestra comunidad despues del evento pude apreciar el fortalecimiento, la motivacion y el coraje que recibieron los trabajadores para seguir luchando por lo menos por el más minimo respeto a su dignidad como trabajadores y a sus derechos basicos.

A tí apreciable lector quiero pedirte que no ignores las necesidades y que apoyes los esfuerzos de esos seres humanos que hacen posible que tengas un delicioso plato de comida en tu mesa para compartirlo con tu familia.

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